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Foco y Contexto
por Juan C. Dürsteler [mensaje nº 85]

El problema de la presentación de grandes cantidades de información viendo a la vez lo que es el foco de nuestra atención sin perder el contexto se viene estudiando desde hace tiempo. La tecnología PDT propone una vía de solución que puede sustituir el tradicional zoom por una herramienta muy potente. 

El inconveniente del exceso de información es que uno no sabe donde meterla. Por extraño que parezca, el saber, la información, sí ocupa lugar. Por lo menos en la pantalla.

Un problema común a los sistemas de representación de grandes cantidades de datos es que su visualización en un espacio limitado, como es el de una pantalla, no permite ver el detalle y el contexto a la vez. Este es el llamado “problema de presentación” (Vease por ejemplo el libro Information Visualization de Bob Spence sección 7.3 Information Visualization)

Para remediar este problema se han ideado diferentes soluciones, algunas de las cuales mencionamos ya en el artículo número 3. Este tipo de soluciones se agrupan en lo que se suele llamar sistemas de “foco y contexto” porque permiten tener presente a la vez la información de nuestro interés en primer plano y todo el resto de la información en un segundo plano, simultáneamente visibles. Vemos el árbol sin dejar de ver el bosque.

PDTCerebro.gif (126078 bytes) PDTAtlantis.gif (86342 bytes)
Tecnología PDT aplicada a la visualización de una lesión en el nervio óptico. El resto del cerebro sigue visible sin pérdida de información.

Cortesía de Idelix  
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PDT aplicada a una imagen del trasbordador espacial. El zoom del costado del fuselaje nos permite reconocer el nombre de la nave "Atlantis", sin dejar de ver el resto de los detalles.

Cortesía de Idelix  
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Una de las últimas apariciones en la arena comercial es la “Pliable Display Technology”, PDT, de la empresa Idelix que podemos traducir por " Tecnología de Presentación Flexible". Ésta es una tecnología heredera, en cierto modo, de la tradición de los displays bifocales, que datan de los años 80. 

Estos aplican una transformación a la imagen, de forma que una parte de la misma, la que está en nuestro foco, se ve ampliada, mientras que el resto sufre una distorsión que nos permite ver todos los elementos que la componen, perdiendo el detalle pero sin perder el contexto.

PDT Parámetros modificables de la lente. Imagen por cortesía de Idelix, traducida y adaptada  por el autor.

La tecnología PDT tiene un efecto similar al de situar una lente delante de la imagen o documento que queremos observar. Sólo que ésta lente, a diferencia de una convencional, tiene una porción de la misma en que el aumento se reduce gradualmente hasta hacerse 0. De esta forma el centro de la “lente” nos muestra el detalle de lo que nos interesa mientras que la distorsión de la periferia crea una transición deformada que nos permite ver el contexto sin perder información. 

Las ventajas de una lente digital como ésta radican en que el aumento, el tamaño y la forma de la lente total y de la zona de aumento constante, la forma de la distorsión, son todos parámetros configurables muy fácilmente. Así podemos conseguir una lente adecuada a nuestras necesidades particulares que reúne características propias del zoom, el scroll, la panorámica y las vistas separadas.

Para entender mejor como funciona esta tecnología vale la pena bajarse alguna de las demos. Una de ellas en particular nos permite editar una imagen y dibujar encima de ella combinando la lente con la edición de manera que podemos tener más control y precisión en el centro de la lente. Vale la pena probarla.

Hasta aquí podríamos decir que la cosa está bien pero no va muy allá. Sin embargo PDT permite algunas cosas más. Por ejemplo hacer aparecer capas de información en función del aumento que estemos aplicando. Idelix ofrece un Kit de desarrollo que permite integrar esta tecnología en aplicaciones existentes. Dispone tambien de una aplicación de Información geográfica para ArcView 8.1 que incluye la tecnología PDT en Arcview.

PDT es una tecnología de zoom eficiente y práctica. Quizá no vaya a revolucionar el mundo de la visualización pero es un notable paso adelante en la usabilidad de la visualización de foco y contexto, con la virtud de poderse integrar en aplicaciones existentes.

Enlaces de este artículo:

http://www.infovis.net/printRec.php?rec=llibre&lang=1#InformationVisualisation  
http://www.infovis.net/printMag.php?num=3&lang=1  
http://www.idelix.com  
http://www.idelix.com/pdtdemos.shtml  
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