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La Semiología Gráfica de Jacques Bertin
por Juan C. Dürsteler [mensaje nº 84]

La obra de Jacques Bertin, plasmada en la elaboración de la teoría sobre la representación gráfica, sentó en los años 60 los principios de la semiología gráfica, imprescindible para comprender a fondo el lenguaje visual.

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Portada del libro "Semiologie graphique" de Jacques Bertin.
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Por fin he podido acceder a un ejemplar del libro “Sémiologie graphique” de Jacques Bertin, prestado durante una semana gracias a los buenos oficios de la biblioteca de la Universidad. Mientras lo leo, espero tranquilamente a que llegue mi ejemplar personal.

Y es que este libro, editado por primera vez en 1967, es una de las obras clásicas de la visualización gráfica. Encontrar alguna reimpresión en Inglés es poco menos que azaroso y la edición francesa hay que agradecérsela a L’Ecole des Hautes Etudes en Sciences Sociales de París en su colección de reimpresiones. 

No deja de sorprender que un libro que debiera figurar en la biblioteca de todo interesado por el tema, sea hoy día de difícil adquisición y acceso, especialmente en su versión inglesa.

Disquisiciones aparte, el trabajo de Bertin , cartógrafo por formación, se caracteriza por el rigor formal y es, para muchos, una obra monumental que es a los gráficos lo que la tabla periódica de Mendeleyev es a la química, esto es la organización de los elementos visuales y perceptuales de los gráficos según las características y relaciones de los datos. 

Serge Bonin, que trabajó durante muchos años con Bertin, explica que en el laboratorio de gráficos solían ocuparse de ayudar a los investigadores que venían con diagramas de última hora para sus publicaciones. Se percataron de casi nadie los miraba y aún eran menos los que los entendían. 

Ello les llevó a decidir entre simplemente redibujar con mano experta lo que se les podía o tratar de analizar y entender el contenido del dibujo, reconstruir la tabla de datos y recrear el gráfico buscando la comprensión rápida de la información y la aparición de información visualmente relevante. 

Al igual que otros investigadores han hecho posteriormente en el ámbito de los gráficos, la búsqueda del por qué de la inutilidad de los mismos les condujo a reflexionar sobre cómo realizarlos de forma que fueran útiles y a identificar las variables visuales y a encontrar las reglas de construcción de los mismos.

La Semiología, propuesta por Ferdinand de Saussure, es la ciencia que estudia los signos que se utilizan en la comunicación. La Lingüística es una de las partes fundamentales de la semiología. Así pues los estudios de Bertin y su grupo los enfrentan a la definición de (nada menos que) el estudio de los signos visuales y de su reglas “gramaticales”.

La base del trabajo de Bertín es el reconocimiento de que (en palabras de Serge Bonin) “los gráficos son un conjunto de signos que permiten transcribir las relaciones de diferencia, de orden o de proporcionalidad existentes entre los datos cualitativos o cuantitativos”. Bertin restringe el campo de la semiología gráfica, dejando a un lado la notación musical, la matemática y el lenguaje, sistemas de signos “ligados a la linealidad temporal”. 

Entre los sistemas destinados al sentido de la vista que, a diferencia del oído, es no secuencial (podemos mirar a cualquier parte de un cuadro, pero una canción tiene un inicio y un fin), Bertin descarta la simbólica y el arte, los significados de cuyos signos dependen de las relaciones entre ellos y son, por tanto, discutibles. Así queda finalmente la “parte racional” de los signos visuales, que se puede estructurar mediante una gramática determinada.

Para Bertin la representación gráfica cumple una doble función: como memoria artificial y como instrumento de descubrimiento, ligada a la enorme potencia de la percepción visual.

En definitiva una obra seminal que ha influido en una gran parte del trabajo en este campo y que con la llegada del ordenador personal, bastantes años después ha abierto, como el propio Bertin dice, posibilidades ilimitadas.

Enlaces de este artículo:

http://www.infovis.net/printRec.php?rec=llibre&lang=1#SemiologieGraphique  
http://www.cybergeo.presse.fr/semiogra/bonin/bonin.htm  
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