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La Usabilidad del PC
por Juan C. Dürsteler [mensaje nº 50]

La usabilidad del PC es más que  discutible. La informática se va a centrar más en lo que el usuario hace que en lo que el ordenador puede hacer.

Desde los inicios del ordenador personal con Apple e IBM hace ya 20 años las cosas han cambiado mucho. Los primeros PCs tenían 16Kb de memoria RAM, corrían a 4.77 Mhz y usaban discos duros de 10Mb, si no tenían simplemente dos floppys. Arrancaban prácticamente de forma inmediata y eran notablemente sencillos. Desde el punto de vista gráfico eran muy rudimentarios (320x240 pixeles con 16 colores) y la interfaz de usuario era la línea de comandos, que había que aprender con cierta dificultad.

En el momento de escribir estas líneas los PCs habituales corren a frecuencias cercanas a 1 Ghz y se pueden conseguir a frecuencias más altas. La RAM típica es de 64 MB y comprar un disco duro nuevo por debajo de los 20 Gb puede ser un problema. Las tarjetas gráficas permiten presentar gráficos de un gran realismo de forma dinámica, lo que ha creado un gran mercado de videojuegos.

Sin embargo, este aumento astronómico en la potencia, capacidad de almacenamiento y procesado gráfico no impide que suframos una plaga cada vez más insufrible en la forma de la inestabilidad crónica de los programas, el aumento de su complejidad de uso y de la proliferación de posibilidades que no usas prácticamente nunca.

Por poner un ejemplo, cada vez que mi hijo juega a uno de sus videojuegos favoritos reinicio el ordenador porque sé que MS Outlook se negará a enviar mi correo después y algún que otro programa preferirá ahorcarse antes que convivir con los residuos informáticos dejados por el videojuego en la memoria. La complejidad y la falta de robustez es tal que no vale la pena intentar descubrir el problema, simplemente se apaga el ordenador y se vuelve a encender. Un problema de usabilidad exasperante que en cualquier otro dispositivo sería inaceptable pero con el que convivimos todos a diario.

Gary Chapman profesor de la Universidad de Texas y columnista de tecnología y sociedad del LA Times escribía no hace mucho un artículo sobre el problema. Para Chapman la simplicidad de uso y la robustez del paradigma que ejemplifica la PalmPilot es un ejemplo a seguir.

La PalmPilot se enciende instantáneamente, sin una larga secuencia de inicialización. Muestra todos los programas en su primera página. Sus programas básicos no hacen gran cantidad de cosas pero las hacen bien y es casi inmediato comprender como funcionan. Más sorprendente aun, es muy difícil colgarla (en dos años sólo he conseguido hacerlo una vez probando un programa de shareware) y perder lo que llevabas haciendo las dos últimas horas es casi imposible. Además las pilas pueden durarte semanas.

Para Chapman, aunque la entrada de textos es engorrosa y los gráficos adolecen de una pantalla demasiado pequeña, parece que un nuevo paradigma informático se abre paso. Parafraseando a Ben Shneiderman de la Universidad de Maryland, "El viejo modelo informático versaba sobre lo que los ordenadores pueden hacer" mientras que el nuevo modelo versa sobre "lo que los usuarios hacen."

El propio Shneiderman ha lanzado una iniciativa denominada Universal Usability dedicada a tratar el problema. De momento, con el monopolio de las grandes firmas de software inestable y sobrecargado de posibilidades no parece que la cosa vaya a mejorar en breve.

¿Qué se puede esperar de un sistema que al arrancar sin el teclado conectado te dice "Error de teclado o teclado no encontrado, pulse la tecla F1 para continuar o DEL para entrar en setup"?

Enlaces de este artículo:

http://www.utexas.edu/lbj/21cp/bio.html  
http://www.latimes.com/technology/business/digitalnation/la-000013645jun30.story?coll=la%2Dbusiness%2Ddigital%5Fnation  
http://www.infovis.net/printRec.php?rec=persona&lang=1#Shneiderman  
http://www.universalusability.org/  
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