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De Morsas y Espirales
por Juan C. Dürsteler [mensaje nº 43]

La visualización de información multidimensional resulta difícil de digerir. Encontrar metáforas y modelos visuales intuitivos es el reto.

Representar información gobernada por más de tres variables, es decir, en más de tres dimensiones no es tarea fácil. No tanto porque no se pueda encontrar una formulación matemática coherente que modele su comportamiento y que, además sea representable visualmente, sino porque esa representación ha de ser fácilmente interpretable por personas ajenas a los entresijos técnicos de la representación y a los detalles internos del modelo matemático.

Por ejemplo, la forma en que las personas navegan por el interior de una web se puede representar mediante un grafo del esquema de navegación (hablamos ya de los grafos y algunas de sus aplicaciones en el artículo sobre conectividad). Sin embargo no es intuitivo entender el comportamiento de los visitantes de una web atendiendo al grafo, sobre todo cuando se pretende conocer comportamientos globales de grandes cantidades de visitantes a la vez y no sólo de la trayectoria de unos pocos.

Algunos ejemplos de visualización de la navegación dentro de un sitio web se encuentran en el siempre recomendable Atlas de Cibergeografía. La mayoría de ellos representan la historia de nuestra navegación particular para ayudarnos a conocer donde estamos y donde estuvimos. Para un webmaster sería muy interesante conocer hacia donde van sus usuarios y extraer patrones de comportamiento referentes a la navegación. Pero de esto hay muy poca cosa.

Una herramienta de visualización de grafos en 3D, todavía en desarrollo, es "Walrus" (Morsa). Sus elaboradas representaciones en el espacio hiperbólico 3D tienen una elegancia y una belleza estética notables. Están pensadas para grandes cantidades de nodos (un nodo puede ser una pagina web) y enlaces (entre dos o más nodos). Es especialmente interesante la galería, donde se pueden encontrar algunas interesantes animaciones.

A pesar de la elegancia de la realización, la interpretación de tales visualizaciones no es en absoluto trivial. Es quizá fácil hacerse una idea mental de los nodos y los enlaces que los unen, pero extraer información práctica y patrones que proporcionen una visión útil para la actividad diaria del gestor de un sitio web de forma intuitiva, no tanto.

Otra representación interesante es Spiral (gracias a Cesar Martin por el enlace). Spiral contiene todos los artículos que los miembros de rhizome.org van contribuyendo a lo largo del tiempo. La línea de tiempo se representa mediante una espiral que se enrolla o desenrolla según el movimiento del ratón. Dentro de la espiral aparecen unos puntos que representan un artículo cada uno. Los puntos están ordenados cronológicamente por su situación a lo largo de la espiral y por temas en sentido transversal a la misma.

Spiral combina de forma elegante la información cronológica y temática en una representación muy sugerente y clara. Sin embargo, surge la pregunta de si no sería igual (o más fácil) encontrar un artículo determinado en la tradicional tabla cronológica con los títulos de cada artículo. No hay estudios de usabilidad de este tipo de representaciones todavía.

Cuando la cantidad de datos es abrumadora es prácticamente inviable encontrar patrones buceando en los datos "a pelo". La Visualización de Información pretende justamente resolver este problema. Sin embargo encontrar visualizaciones intuitivas y claras para problemas complejos es difícil. 

Queda mucho por hacer

Enlaces de este artículo:

http://www.infovis.net/printMag.php?num=28&lang=1  
http://www.cybergeography.com/atlas/surf.html  
http://www.caida.org/TOOLS/visualization/walrus  
http://www.caida.org/TOOLS/visualization/walrus/gallery  
http://rhizome.org/spiral  
http://rhizome.org/fresh/  
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