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Siguiendo tu mirada
por Juan C. Dürsteler [mensaje nº 38]

Los sistemas de seguimiento de la mirada sustituyen al teclado y el ratón para personas discapacitadas y se están usando ya para valorar la usabilidad.

Este tipo de sistemas (conocidos como eye-tracking systems en inglés) están presentes en el mercado, de forma más o menos experimental, desde hace unos 20 años. Surgieron en los laboratorios de investigación de los fenómenos de la visión, en particular de los movimientos sacádicos, involuntarios, que realiza el ojo al observar el entorno.

Con la popularización de los ordenadores algunos de los sistemas de eye-tracking han derivado hacia la sustitución del teclado y el mouse por un sistema que permite conocer a que parte de la pantalla estamos mirando y situar el cursor del mouse allí. Fijar la vista en un botón puede hacer que éste se active.

Los sistemas para experimentación suelen estar montados sobre una banda o un casco que se coloca en la cabeza y llevan típicamente dos cámaras de video miniaturizadas que van siguiendo el reflejo que produce en la cornea un LED de luz infrarroja (Video Oculografía). Otros sistemas utilizan electrodos que miden el potencial de la piel alrededor de los ojos (Electro Oculografía). Ambos resultan engorrosos para un uso habitual.

Más recientemente han empezado a aparecer sistemas que no tienen contacto con el usuario y no obstruyen su campo de visión, como el ASL 504 o el sistema QuickGlance de Eye Tech que incluye software para dirigir el cursor con la mirada en sistemas como Windows 98. Estos sistemas no suponen ninguna molestia para el usuario ya que consisten simplemente en una cámara de vídeo y unos LEDs situados bajo o al lado de la pantalla.

Los sistemas actuales son bastante ineficientes como sustitutos del mouse y/o el teclado. Los movimientos de los ojos son en parte voluntarios y en parte involuntarios. Ello hace que acostumbrarse a dirigir el cursor con la mirada y mantenerlo fijo en un punto sea bastante más complicado que coger un mouse y empezar a usarlo.

Sin embargo pueden ser una solución muy interesante para personas con discapacidades que les impiden manejar un mouse o un teclado. Entre estos sistemas se cuenta EyeGaze de LC Technologies, destacable no tanto por el hardware como por el software, que permite la lectura y escritura de texto, apagar y encender las luces, marcar números de telefono o utilizar un ordenador con Windows 98 sólo utilizando la mirada. Es particularmente útil para personas con esclerosis múltiple, esclerosis lateral amiotrófica, parálisis cerebral o tetraplejia entre otras.

Pero una utilidad aún más reciente, pero mucho menos evidente, que está surgiendo con cierta fuerza es la comprobación de la usabilidad de una página web o de un kiosco multimedia mediante el seguimiento de la mirada. Al menos existen 2 compañías que ofrecen servicios en este sentido. Una de ellas es la empresa holandesa TestUsability B.V.. Utilizan un sistema de seguimiento montado sobre un casco para detectar que zonas de una página web, un kiosco multimedia o una aplicación informática son las que centran la atención del usuario y cuáles no. El registro de estos datos junto con las pulsaciones del ratón y las manifestaciones verbales del usuario quedan grabadas y se pueden analizar.

Otro ejemplo es el de la empresa americana eyetracking.com que realiza funciones similares. No obstante su propia web comienza con una lenta descarga de una presentación en flash que deshabilita el botón de volver a atrás y hace pensar si se han analizado a si mismos suficientemente. 

Es claro que el seguimiento de la mirada es insuficiente para valorar la usabilidad y ha de combinarse, entre otras cosas con lo que el usuario expresa y que botones o enlaces sigue. Pero es una gran ayuda, ya que nos permite ver qué puntos de la pantalla atraen la atención del usuario, aunque el no los mencione verbalmente o que zonas de la pantalla no está usando (como por ejemplo los banners publicitarios).

El seguimiento de la mirada ofrece hoy en día soluciones a algunos problemas de discapacidad y nos ayuda a comprobar la usabilidad de nuestros diseños. 

La investigación en este campo continúa, al igual que la miniaturización de sus sistemas para su uso con los ordenadores llevables (wearable computers).

Enlaces de este artículo:

http://www.a-s-l.com/model504.htm  
http://www.eyetechds.com/  
http://www.lctinc.com/  
http://www.testusability.com/  
http://www.eyetracking.com/  
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