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MUDs: Socialización On-line
por Juan C. Dürsteler [mensaje nº 20]

Los mundos virtuales interactivos que empiezan a abundar en Internet son excelentes laboratorios de investigación de la interacción social on-line, pero también el embrión de un nuevo modelo de negocio que utiliza la Visualización como vehículo.

MUD es el acrónimo de Multi User Dungeons o más recientemente Multi User Domains. Un MUD es una sala de chat dotada de un contexto espacial, sea un edificio o un mundo completo.

Inicialmente eran puras experiencias textuales de carácter casi literario en el que "la novela" se iba escribiendo sobre la marcha por la interacción de todos sus actores. Con el advenimiento, en los 90, de la web, las mejoras en las tarjetas gráficas y el boom de los vídeo juegos, los MUDs han tenido la oportunidad de convertir su topografía textual en una topografía visual.

Entre los mundos virtuales más conocidos se encuentran Alpha World de Activeworlds, Inc. (NASDAQ: AWLD), The Palace, Online Traveler y Cyber Town. Para visitar estos mundos virtuales se requiere un Browser especializado que hay que descargar de Internet.

Uno de los más interesantes es AlphaWorld. Este MUD está en activo desde el verano de 1995, es uno de los más sofisticados tecnológicamente y tiene una visualización bastante realista. Una vez en él el visitante se pasea por este mundo enfundado en un avatar cuya apariencia se puede modificar y que permite expresarse corporalmente de una forma limitada.

Se pueden construir todo tipo de objetos y edificios en un espacio equivalente al tamaño de California. Existen más de 100 tiendas en las que se puede comprar todo tipo de artículos.

¿Que es lo que se visualiza en un MUD, a parte de lo evidente?. El estudio de este tipo de mundos virtuales proporciona un laboratorio social excelente, ya que se puede registrar el comportamiento y la interacción de todos sus visitantes. Ya desde los tiempos en que los MUDs eran puramente textuales, atrajeron la atención académica de diversas ciencias sociales interesadas en el estudio de las relaciones sociales on-line.

En Alpha World se han realizado estudios observando la construcción socio espacial, la interacción social on-line y la importancia de la expresión corporal en el uso de avatares, entre otros. El proyecto Vevo  ha realizado mapas "satélite" de Alpha World. El estudio de dichos mapas a largo de los años muestra, por ejemplo, patrones de construcción que se alinean con las coordenadas geográficas más fáciles de recordar. 

El estudio del comportamiento social on-line y de la forma de visualizar mundos virtuales puede ser un factor de éxito en el incipiente modelo de negocio que representan Activeworlds, Vios (ver el número 15) y Blaxxun  entre otros, que en el fondo es una mezcla de negocio inmobiliario, centro comercial y parque temático. El caso de los MUDs basados en un vídeo juego es más sencillo: se paga por el vídeo juego y una cuota mensual si te conectas.

¿Será esta la forma de pasear por Internet en el futuro?. El principal problema con que se enfrentan estos mundos virtuales es la baja densidad de visitantes, lo que hace que muchas ciudades parezcan pueblos fantasma… Al menos no hay que hacer colas como en Disneylandia.

Enlaces de este artículo:

http://www.activeworlds.com  
http://www.thepalace.com  
http://www.onlive.com  
http://www.cybertown.com  
http://awmap.vevo.com  
http://mappa.mundi.net/maps/maps_013  
http://www.infovis.net/printMag.php?num=15&lang=1  
http://www.blaxxun.com  
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