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Una imagen vale más que 1000 palabras.
por Juan C. Dürsteler [mensaje nº 18]

No siempre. Según Colin Ware, Director del Data Visualization Research Lab,  "El lenguaje natural es el sistema de símbolos más elaborado y universal de que disponemos". Lo aprendemos desde pequeños y lo utilizamos constantemente. Por ello la visualización es necesariamente un híbrido de imágenes y palabras. La decisión de cuando y de qué forma utilizar unas u otras es una de las más importantes que ha de tomar el diseñador de visualización.

Pensemos en el extraordinario auge de la telefonía móvil, que nos permite hablar en todas partes y en todo momento. Hoy por hoy es difícil imaginar un sistema de comunicaciones más ubicuo y fácil de usar.

La potencia del lenguaje reside en que con una sola palabra podemos evocar imágenes, sensaciones o experiencias completas vividas previamente.

La información verbal y la información visual estimulan distintas zonas del cerebro. El lenguaje es esencialmente secuencial y dinámico. Leer o explicar algo que no se conoce de antemano requiere un cierto tiempo. En contraste con ello "secciones relativamente grandes de imágenes estáticas y diagramas se pueden entender de un golpe".

La descripción básica del ornitorrinco ocupa 85 palabras en mi enciclopedia y, francamente, si no fuera por la foto no habría modo de aclararse. En cambio, para una persona que ha visto un ornitorrinco la mención de una palabra es suficiente para enlazar un conjunto de experiencias relacionadas con dicho animal.

¿Cómo podemos utilizar ventajosamente ambos sistemas (verbal y visual) para mejorar la comprensión?. En el capítulo 9 del interesante y recomendable libro "Information Visualization, Perception for Design" de Colin Ware, se revisan algunas de las investigaciones más recientes sobre este tema. Resumo los hallazgos fundamentales que allí se presentan:

Imágenes estáticas:

  • Imágenes mejor que textos
    • Las imágenes son mejores para mostrar relaciones estructurales como enlaces entre entidades y grupos de entidades.
    • Las tareas que involucran información de localización se representan mejor mediante imágenes.
    • La información visual se recuerda generalmente mejor que la información verbal siempre que no sea para imágenes abstractas.
    • Las imágenes son mejores para suministrar detalle y apariencia. Ciertos estudios sugieren que primero asimilamos la forma y estructura general de un objeto y después los detalles.
  • Texto mejor que imágenes
    • El texto es mejor que los gráficos para los conceptos abstractos como libertad o eficiencia
    • La información procedural, como los algoritmos de los programas de ordenador, se presentan mejor utilizando textos. Las imágenes estáticas por sí mismos no son efectivas para presentar instrucciones complejas no espaciales. No obstante hay excepciones como por ejemplo la planificación mediante diagramas de Gantt.
    • La información que especifica condiciones bajo las cuales se ha de hacer o se ha de dejar de hacer algo se expresan mejor con texto que con imágenes.

Imágenes animadas

El trabajo de diferentes investigadores muestra que algunos acontecimientos se pueden representar mejor utilizando el movimiento y la animación:

  1. La animación permite representar efectivamente la causalidad. Con una animación apropiada una relación causal se puede percibir de forma directa e inequívoca.
  2. Los actos que expresan comunicación o flujo se explican mejor mediante animaciones, Por ejemplo, un acto de comunicación se puede representar mediante un símbolo (el mensaje) moviéndose de la fuente al receptor.
  3. La reorganización o reestructuración se adapta bien a la animación, siempre que la complejidad de las interacciones no sea muy alta. Una estructura se puede transformar gradualmente utilizando la animación haciendo explícitas las etapas de la reorganización.
  4. En visualización de software, una secuencia de movimientos en las estructuras de datos de un programa se puede representar mediante animación para mejorar la comprensión de su funcionamiento. Un ejemplo de ello, también extraído del libro, es la película Sorting Out Sort (Ordenando la Ordenación) que representa los movimientos de los datos en la memoria,para diferentes algoritmos de ordenación. Se puede ver la animación pulsando sobre la figura estática que aparece si se sigue el enlace antes mencionado. 
  5. Secuencias de acciones espaciales complejas se pueden representar de forma muy clara mediante la animación. Un ejemplo extraordinario de esto lo tenemos en las instrucciones de montaje que vienen en el CD-ROM de los juguetes Lego Mindstorms. Permiten ver de forma animada y paso a paso como montar las piezas de los robots. Un gran trabajo.

Saber cuando usar texto y cuando usar imágenes no es una tarea sencilla. Las aportaciones de la investigación son aún incipientes y están abiertas al debate. En una visualización híbrida, además, se plantea el problema de cómo mostrar el enlace entre texto e imágenes..., pero de esto hablaremos la semana que viene.

Por cierto, este mensaje se ha redactado con un sistema de reconocimiento de voz…

Enlaces de este artículo:

http://www.ccom.unh.edu/vislab/CWBio.html  
http://www.ccom.unh.edu/vislab/index.html  
http://www.infovis.net/printRec.php?rec=llibre&lang=1#InfoVisWare  
http://swt-www.informatik.uni-hamburg.de/~1friedri/sv/jvlc/JVLC-fig2.html  
http://mindstorms.lego.com  
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