Also available in English

Inf@Vis!

La revista digital de InfoVis.net

Sparklines
por Juan C. Dürsteler [mensaje nº 156]

Las Sparklines, o palabras gráficas, son pequeños gráficos, como éste, que se integran en el texto de manera natural, añadiendo la claridad que en muchas ocasiones las propias palabras no pueden aportar.

Cuando pensamos en un gráfico como por ejemplo un gráfico de barras o de pastel, tendemos a considerarlo como una entidad auto consistente separada de su entorno, sea éste textual o no. Pero ello no es necesariamente así ni probablemente sea conveniente.

Edward Tufte denomina “Sparklines” a “Intense, simple, word-sized graphics” (gráficos intensos, sencillos del tamaño de palabras). La traducción de la palabra no es fácil, pero podríamos decir que son “líneas chispeantes”. Incluso en Inglés se han propuesto alternativas incluyendo el término “gráficos bonsái”. Personalmente prefiero la más neutra pero también más descriptiva “palabras gráficas” aunque usaremos Sparklines también por preservar el término de Tufte.

Una palabra gráfica o sparkline es, por tanto, un gráfico convencional pero reducido a un tamaño equivalente al de una o varias palabras e integrado en el texto como una palabra más.

Para entender su utilidad consideremos un ejemplo deportivo. Supongamos que estamos hablando de la temporada de fútbol en la liga española 2003-2004. Queremos comparar la ejecutoria de los dos equipos más importantes y rivales acérrimos por otro lado. Podemos representar los resultados de ambos equipos mediante un conjunto de barras positivas si ganan, negativas si pierden o puntos si empatan. Ello nos permite incluir en el texto una información muy extensa sobre los resultados de las 37 jornadas de liga que de otro modo ocuparían una tabla de tamaño no despreciable.

Los que siguen la liga recordarán la crisis del Barcelona que, una vez elegido un nuevo presidente, se resolvió positivamente. Por otro lado el Real Madrid, que empezó muy bien, terminó la liga perdiendo los partidos.

Podemos por otro lado crear una tabla comparativa de ambos equipos simplemente colocando ambas “sparklines” una encima de la otra y podemos ver en qué temporadas un equipo ganó o perdió comparándolo con el resultado de su rival.

FC Barcelona
Real Madrid

Otro ejemplo interesante es la evolución en el mercado de varios grandes de la informática, como son Apple, Cisco, Dell, IBM, Microsoft Sun, y Oracle, cuya evolución comparativa se puede contemplar en la tabla adjunta.

Acciones5-años
Apple
Cisco
DELL
IBM
Microsoft
Sun
Oracle
Sparklines de la evolución de las acciones de varias empresas informáticas.
Fuente: Modificación por el autor de un ejemplo elaborado por James Byers en su librería PHP de sparklines. Los puntos verde, rojo y azul indican máximo, mínimo y valor actual. Los datos son consultados on-line en Yahoo.com e incorporados a la sparkline en tiempo real. Por cortesía de James Byers

La potencia expresiva de estos mini gráficos radica en su integración con el texto, por un lado y en su relativa decuantificación por otro.

  • La integración con las palabras que lo rodean permite adquirir el contexto en el que se desarrolla el gráfico.

  • La decuantificación significa que pese a que la “palabra gráfica” representa con precisión sus datos, debido al pequeño tamaño y a la frecuente falta de referencias como ejes etc, el grafico es difícil de cuantificar. Sin embargo lo importante de ello es que el gráfico ofrece una clarificación sobre aquello de lo que se habla que las palabras “tradicionales” no podrían ofrecer.

En su website, Tufte adelanta el borrador del capítulo sobre Sparklines que está escribiendo en el marco de su nuevo libro “Beautiful Evidence” (Hermosos Indicios). En el mismo podemos encontrar diversos ejemplos de los que son estas entidades así como sus aplicaciones y utilidades.

Según Tufte la elaboración práctica de sparklines requiere tener en cuenta algunos aspectos para su diseño y realización:

  • La relación de aspecto (anchura / altura) puede cambiar mucho la apariencia de un gráfico. Por la propia naturaleza de una sparkline esta ha de ser más larga que alta. En un gráfico estadístico y especialmente en una serie temporal la razón de aspecto que permite juzgar más apropiadamente la velocidad de evolución de la variable en cuestion es aquella en que el promedio de las subidas y bajadas se ve con una pendiente de 45º.

  • Decuantificación. Como ya hemos comentado las sparklines carecen habitualmente de ejes y mallas de referencia para evitar que pierdan su contenido semántico, típicamente como la evolución de una variable en el tiempo. Se puede ayudar a su cuantificación con algún numero concreto que indique un valor de referencia, el valor actual y aquél que resulta de interés en el contexto. A veces incluir dos líneas o un rectángulo sombreado que indique los límites de la normalidad o de la tolerancia aplicable son útiles para contextualizar el gráfico.

  • Métodos de producción. Más allá de algunas nuevas librerías para producir sparklines (como por ejemplo la excelente implementación en PHP de James Byers con la que se han hecho todos los ejemplos de este artículo o algunas aproximaciones en Flash, los gráficos se han de producir con herramientas convencionales, no pensadas para integrar texto y graficos como si de una misma entidad se tratara. Por ello se requiere típicamente un programa de especificación de página como QuarkExpress o Adobe InDesign, un programa de diseño gráfico como Adobe Illustrator junto con un programa estadístico para exportar los datos y realizar operaciones sobre ellos.

  • Confusión óptica involuntaria. La pequeñez de este tipo de gráficos hace que sea más fácil de lo que parece crear confusión si se descuidan los tamaños relativos entre varias sparklines o si dos de ellas se colocan tan juntas que su barras respectivas se confunden. Envolverlas con un rectángulo de bordes oscuros puede crear más confusión que claridad atrayendo la atención sobre el rectángulo en si mismo más que sobre la gráfica en cuestión. Recordemos que el objetivo de un gráfico es mostrar los datos y hacer notar la diferencia, no enseñar su decoración.

  • Resolución. Estos son gráficos intensos, a los que se puede sacar el mayor partido en alta resolución, idealmente con resoluciones mayores de 1200 dpi, esto es en papel o en film. Ello no quiere decir que en una pantalla de ordenador no se puedan usar, pero donde realmente son excelentes como medio de expresión del significado en esos entornos de alta resolución.

Las palabras gráficas o sparklines no son nuevas. Tufte muestra ejemplos magníficos en documentos de Galileo en la que pequeños gráficos muestran sin solución de continuidad con las palabras adyacentes como se ven algunos planetas como Saturno. Tampoco son gráficos de una factura esencialmente distintos de los habituales salvo en sus dimensiones y en el contexto en el que operan.

Sin embargo, la consideración de las mismas como una entidad con carácter propio abre nuevas puertas a la expresión escrita y gráfica.


Otra sparkiline realizada por James Byers nos muestra la evolución del déficit norteamericano desde 1983 a 2003. En todo ese periodo sólo los ultimos años de la era Clinton y el primero de Bush estuvieron en positivo.

Agradezco a James Byers su ayuda y el haber añadido algunas prestaciones a la librería para esta ocasión.

Otros enlaces interesantes:

Enlaces de este artículo:

http://www.infovis.net/printRec.php?rec=persona&lang=1#Tufte   Edward Tufte en InfoVis.net
http://sparkline.sourceforge.net   Libreria en PHP de Sparklines
http://ichart.finance.yahoo.com   Página web de finanzas online en Yahoo.com
http://www.edwardtufte.com/bboard/q-and-a-fetch-msg?msg_id=0001OR&topic_id=1   Borrador del capitulo Sparklines del nuevo libro de Tufte
http://jbyers.com/html/jbyers.php   Web site de James Byers
http://www.pixelplay.org/jeff/sparkline/   Sparklines en Flash
http://www.nathanschmidt.com/demo/stocksparkholder.cgi   Experimento con sparklines de Nathan Schmidt
http://www.interactiva.com.ar/mariano/?pname=sparklines   Página de Mariano Belinky sobre sparklines
© Copyright InfoVis.net 2000-2018