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Esteganografía
por Juan C. Dürsteler [mensaje nº 101]

En la última década la esteganografía y en particular las técnicas de incorporación de mensajes de copyright (Watermarking) en documentos, imágenes y bandas sonoras ha experimentado un notable auge.

La esteganografía es el arte de transmitir información de modo que la presencia de la misma pase inadvertida, típicamente escondida dentro un texto o una imagen. Proviene de las palabras griegas steganós (cubierto) y graptos (escrito), literalmente escrito cubierto, en el sentido de escondido.

A diferencia de la criptografía en la que el mensaje se ve que está cifrado e induce a sospecha, aquí la información está inmersa sutilmente en un vehículo, sea texto, imagen o sonido, aparentemente normales. La información que contiene sólo puede revelarse aplicando un procedimiento apropiado.

La esteganografía ha dejado su escondite para mucha gente a raíz de los hechos del 11 de septiembre y la posibilidad de que la red de Al Qaeda esté usando algunas de estas técnicas para transmitir mensajes a través de imágenes y/o bandas de sonido presentes en la web. 

Algunos diarios como USA Today  y New York Times, entre otros, editaron sendos artículos sobre el tema en otoño de 2001 en el que apuntaban la posibilidad antes mencionada. La Universidad de Michigan se lo tomó en serio y puso en marcha un proyecto de análisis de varios millones de imágenes accesibles en Internet, sin resultado positivo.

La esteganografía no es en absoluto nueva. Herodoto, en sus Historias ya describe cómo las tabletas recubiertas de cera que se utilizaban para escribir se habían usado para advertir del peligro de invasión de Esparta por parte de Jerjes. La estratagema consistía en retirar la cera, escribir el mensaje en el soporte de madera y recubrir de nuevo con la cera la tableta.

El libro más antiguo sobre el tema es el “Gasparis Shotti Schola Steganographica” de 1665. Durante la segunda guerra mundial se usó profusamente en muchas de sus variantes, con tintas invisibles o como inocentes mensajes en los que, aplicando una plantilla con agujeros que seleccionaban letras o palabras, aparecían los textos ocultos. 

El advenimiento del ordenador le ha conferido una proyección nueva y aplicaciones más honorables que el espionaje. En particular las técnicas conocidas como “marcas de agua” (Watermarking) para ocultar mensajes de copyright y la inclusión de “huellas dactilares” (fingerprinting), para identificar números de serie o distinguir objetos concretos entre otros similares han tenido un notable auge.

Su importancia radica en que la protección de los derechos de copyright de imágenes, bandas sonoras y documentos escritos se ha hecho cada vez más difícil en un mundo en el que bajarse de la web una imagen o una banda MP3 está a tan sólo un clic de distancia. Recordemos los problemas de la industria discográfica con Napster o el software pirateado.

Los sistemas de Watermarking modifican sutilmente los bits que constituyen el documento, la banda sonora o la imagen de forma que el resultado es sensiblemente igual al original, pero mediante un algoritmo apropiado se puede reconstruir la “firma digital” embebida en el mismo.

Un excelente web sobre el tema es la de Fabien A.P. Petitcolas de Microsoft Research   que contiene, entre otras una página con una interesante lista de software esteganográfico y audio watermarking.

Desde 1996, año en que hubo el primer congreso de la especialidad, el interés por la misma ha ido ‘in crescendo’ y actualmente hay gran variedad de técnicas y algoritmos, algunos de los cuales no necesitan del ordenador para revelar su contenido. 

Uno de ellos, ideado por Ren-jun Hwang y Chin-Chen Chang (“Hiding a picture in two pictures”, Optical Engineering, Vol 40(3) pp 342-351) modifica por ordenador dos imágenes con textos cualesquiera de forma que realizando una transparencia de cada imagen y superponiéndolas aparece el texto oculto.

Como vemos no siempre la información se visualiza por medios que ayudan a la comprensión y la claridad. A veces la información está delante de nuestros ojos, deliberadamente oculta. 

¿El lado oscuro de InfoVis...?

Enlaces de este artículo:

http://www.usatoday.com  
http://www.nytimes.com  
http://www.usatoday.com/life/cyber/ccarch/2001/12/19/maney.htm  
http://www.cl.cam.ac.uk/~fapp2/steganography/steganographica/index.html  
http://www.cl.cam.ac.uk/~fapp2/steganography/  
http://www.cl.cam.ac.uk/~fapp2/steganography/stego_soft.html  
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